Chinese snuffbottles

Chinese snuff bottles dienden, net als snuifdozen in het westen, om snuiftabak in te bewaren, mee te dragen en te snuiven. Chinese snuff bottles zijn kleine flesjes, doorgaans in ellipsvorm en met een cilindervormige voet en mond. De flesjes zijn afgesloten met een half-bolvormige sluiting, waaraan vaak een spatel uit been is bevestigd om de snuiftabak makkelijk uit het flesje te kunnen halen. Naast de ellipsvorm komen ook, hoewel zeldzamer, andere vormen voor zoals rond, cilindervormig, vierkant, hartvormig, of zelfs in de vorm van een fruitsoort. Ook de gebruikte materialen zijn heel divers: onder andere been, jade, metaal en glas en Chinees porselein behoren tot de mogelijkheden. Chinese snuff bottles waren een luxe-item en werden vaak als geschenk gegeven. De flesjes zaten doorgaans nog in een zakje opgeborgen en werden zo aan de ceintuur meegedragen. Snuiftabak - tabak gemalen tot poeder en met additieven gearomatiseerd - deed pas laat zijn intrede in China. Het wordt voor het eerst genoemd in een geschrift in 1705. Het gebruik ervan kende vervolgens een grote opgang vanaf het laatste kwart van de 18de eeuw. Tot het einde van de Qing-dynastie in 1911 behield snuiftabak, en ook de bijhorende snuff bottles, die populariteit. Twee keizers speelden een belangrijke rol in de historiek van de Chinese snuff bottles: keizer Kangxi (regeerperiode 1662-1722) en Qianlong (regeerperiode 1736-1796). Keizer Kangxi richtte verschillende workshops op in Beijing, waar onder andere Chinese snuff bottles werden geproduceerd. Dit leidde tot een expansie aan vormen, motieven en gebruikte materialen. Onder keizer Qianlong of Kienglong bereikte de productie van snuff bottles eveneens een esthetisch en technologisch hoogtepunt. De datering van Chinese snuff bottles is niet evident, want maar weinig van de flesjes zijn gemerkt met een stempel en gedateerd. Het vergelijkingsmateriaal is daardoor beperkt. Als de flesjes al gemerkt zijn, zijn het vooral de porseleinen exemplaren die een merkteken of stempel bevatten, met een referentie naar de (regeer)periode. Een expert kijkt bij een waardebepaling daarom naar andere kenmerken zoals materiaal, stijl en decoratietechnieken. Zo dateren Chinese snuff bottles in opaak wit glas, gedecoreerd met reliëf en schilderingen in famille rose email meestal uit het midden van de 19de eeuw. Schilderingen aan de binnenkant kwamen dan vooral weer voor na 1882 omdat kleurloos, helder glas toen ruimer beschikbaar werd. Zo kan een 19de eeuwse  of 20ste eeuwse snuff bottle zonder stempel toch gedateerd worden.